译 | 个体经验的局限性和统计数据的价值

原文:Max Roser (2023) – “The limits of our personal experience and the value of statistics”. Published online at OurWorldInData.org. Retrieved from: ‘ https://ourworldindata.org/limits-personal-experience ‘ [Online Resource]

我们倾向于将个人经验扩展为对世界的理解,但这无疑是错误的。世界非常大,我们只能有限的体验其中很小的一部分。

要了解世界的真实面貌,需要依靠其他手段,比如精心收集的全球统计数据。

人是其社会关系的综合,也由此构成了我们的世界观。我们通过与他人互动认识世界,每次与新的人建立联系,倾听他者的生活故事,我们的世界观就会增加一个新的视角。

这是认识世界的很好方式,我并非想要否定它。

但我也想提醒大家,仅通过个体之间的互动,所构建的世界是存在局限性的。借助统计数据能帮助我们从更多层次理解世界,构建一个更完整的视角。

个人经验的视野

我们能认识多少人?

让我们采用一个更广泛的定义,来解释「认识一个人」的意思,包括你通过名字认识的每个人。一项美国的研究进行了大量问询,发现平均每个人知道 611 个名字。

假设你比普通美国人更善于社交,认识800个人。在全球 80 亿人口的世界中,这意味着你认识的人只占总人口的0.00001%,相当于百万分之一。

这是多么小的一部分呀。

下图展示了这一比例,蓝色矩形代表了世界人口的综述,那么代表一个人认识的人的数量,则只有人头发的直径那么粗。

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这就是为何当人们谈论「当今世界」的时候,我保持质疑的态度。

我们无法通过实际经验观测这个世界,个体经验十分有限。比起我们认识的人,更多的是我们所不认识的。

而且,你所认识的人很可能与你非常相似,你所知的世界远远不能代表整个世界,或是你所在的国家。

个人经验的视野有多大?

将知道姓名作为「认识的人」的评判标准或许有些太过简单。即使不知道姓名,我们也可以从遇到的陌生人身上学到很多东西。

假设你很擅长于交朋友,每天和三个新的人聊天。

坚持 73 年,你将会认识 8 万人。这比上个章节我们统计的数据多了 100 倍以上。

这依旧是世界的很小一部分,仅是世界总人口的0.001%。

如果在蓝色矩形上再次标注,代表你可能与之交谈的人数的橙色方块宽度将小于一毫米(0.8毫米)。

但这个世界太大了,即使我们持之以恒的与他人交流,也无法建立全面的认识。

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碎片化视角:新闻聚焦在一些个体上,但更多是黑暗的

突破原生社会环境的局限性是困难的,如果想要突破这种有限的视野,了解更广阔的世界,该如何做呢?

虽然媒体有很多不足之处,但我们还是需要依赖他们,包括电视、广播、报纸、摄影、书籍、播客、纪录片、科研论文、统计数据和社交媒体。

很容易被忽视的是,我们了解到的关于几十米外他人的信息,都是通过某种媒体传递的。

所以,如何选择依赖的媒体对了解世界非常重要。

新闻是其中最重要的工具之一。如今新闻常常和社交媒体紧密相连,他们虽然可以帮助我们超越自身狭隘的视野,但其提供的观点却是碎片化的。

新闻通常会报道那些不寻常的事件,但每天发生的事情却很少被提及,这带给了我们一个带着偏见的图景。我们被恐怖主义的相关新闻淹没,但很少听到宏观的统计数据,比如每天有 16000 名儿童死亡。

下图形象的展示了这个碎片化的世界。新闻关注的是那些具有特异性的个体,有权势或是经历悲剧。被关注的是少数,更多的是不被看见的黑暗。

当下问题的关键可能不在于新闻媒体报道了什么,而在于他们没报道什么。那些身处黑暗的人们,往往贫穷,深陷困境,无能为力,而且物理距离离我们也很远。

世界的全貌不在新闻中。

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什么消失了?

听到那些黑暗中的声音是困难的,但为了消除偏见,这是我们必须面对的挑战。我们希望借助数据,讲述这些黑暗中的故事。统计学可以从宏观层面分析总人口的数据,帮助我们扩宽视野,照亮黑暗中的人。

全球经济数据可以告诉我们这个星球上每个人的收入情况,全球健康数据可以告诉我们每个人的死因,我们还能了解那些缺乏电力的人缺乏清洁用水的人,以及缺乏基本卫生设施的人

全球数据不仅能展示当下情况,还能展示发生的变化。这些数据常常能带来惊喜,这样宏观层面的观察与新闻媒体的信息不同,我们能从历史统计数据中发现世界取得的巨大进步。

不同于个体经历和新闻媒体,统计数据以全新的维度了解世界。这也是 Our World in Data 使用全球统计数据了解世界发生的变化。

我们精心准备了一致的可视化方案,展示全球统计数据的结果。他们照亮了原本黑暗的区域,看到更广阔的世界。

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数据不是完美的

收集和整理数据是最具挑战性的部分,很多数据有错误测量的可能性,数据丢失的问题也值得重视。数据虽然提供了更高维度的视角,但某些方面可能不具有代表性。每个借助数据统计形成世界观的人都需要意识到这些缺点。

Our Word in Data 的目标是展示最优质的数据,并评估他们的缺陷。那些收集和发布全球数据库的统计学家完成了最困难的工作,我们的任务是让这些数据的可读性更强。为了实现这一目标,我们不断与专家沟通,查阅资料,分析这些可用的数据,并最终分析评估。即使是质量最好的数据,也存在很多缺点,未来有优化的可能性。

把统计学作为文化的核心

每种了解世界的方式都有其独特性和价值,只有将它们结合在一起,才能看到更丰富的世界。没有个体经验的统计学观点,和没有统计学知识支撑的个体经验,都不完整。

现阶段,我们的问题在于将注意力过多的集中在新闻和个体经历上,对统计数据的理解和阶段仅占社会文化中很小的一部分。一个包容的社会,需要将对世界的统计认知融入到其文化核心。

为此,我们需要理解数字的真正含义,他们不仅仅是数字,还让我们更深入地理解真实世界的全貌。

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